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欧洲为两项太空项目开绿灯
分类:科技中心

寻找类地行星 探测引力波 欧洲为两项太空项目开绿灯

据欧洲航天局官网报道,欧空局下属科学项目委员会在6月20日举行的会议中一致决定,将探测引力波的激光干涉空间天线正式确定为欧空局第三大型空间任务,并将行星凌日和恒星震荡探测器任务升级,由目前的蓝图设计阶段正式进入开建阶段。

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LISA任务与激光干涉引力波天文台不同,自2015年以来,LIGO已三次直接探测到引力波,其两个干涉仪都建在地面;而LISA是首个建在太空中的引力波天文台,三个相同的航天器构成一个边长为250万千米的等边三角形,沿着与地球相同的日心轨道运行。

LISA项目预计将于2034年启动。图片来源:ESA/Manuel Pedoussaut

LISA任务可谓一波三折。该项目原计划与美国航空航天局合作推进,结果2011年美方因预算问题退出。2013年欧空局提议,将其列为欧空局科学计划中的第三大任务,但由于经费紧张等问题迟迟没有做出决定。此次,在LIGO多次探测到引力波,以及LISA探路者成功发射并完成第一阶段科学任务的激励下,NASA有意出资任务总额的20%,即10亿欧元重回LISA。欧空局因此决定,将LISA正式纳入大型任务“花名册”。根据时间表,LISA将在2034年开始从空中探测引力波。

本报讯 欧洲空间局于6月20日为两项空间任务开了绿灯—— 一是找到一个像家一样的地方,二是检测宇宙历史上最大的灾难。

2014年入选的PLATO探测器任务,也在这次会议中被正式纳入欧空局科学项目,这意味着,其将从过去的蓝图制定阶段,正式进入建造阶段。PLATO是预算不到5亿欧元的中型项目,将携带26颗直径为12厘米的小型望远镜和两部专门照相机,探测覆盖半个天空、环绕约100万颗恒星运转的行星,从中找到质量为地球1.5倍左右、与其恒星距离适宜居住的类地行星。这次会议预计,PLATO探测器将在2026年开展探测任务。

ESA下属科学计划委员会批准了行星凌日和恒星振荡计划向前推进。2026年,该计划将开始搜索天空以寻找能够替代地球的类地行星(此类行星与母星的距离适合生命的存在)。

与此同时,该委员会将激光干涉仪空间天线项目放在了ESA的任务清单上,也就是说规划人员现在可以开始细节设计了。2034年,LISA项目将开始探测太空中的引力波,即由星系碰撞及其中央的特大质量黑洞盘旋合并形成的宇宙震动所产生的涟漪。

www.337.net,LISA项目负责人、德国汉诺威市马普学会引力物理学研究所Karsten Danzmann表示:“我们感觉很棒。”他说:“我们知道自己将要起飞,所以我们必须工作。”

LISA项目酝酿了很长时间。关于该项目的想法最早出现于上世纪80年代并在90年代早期由ESA首先提出——发射3架探测器,同时利用激光,在引力波经过时,精确测量两者之间的距离,从而探测短暂的挤压和空间的拉伸。

该计划最初打算由ESA和美国宇航局联合实施,然而后者因预算问题于2011年撤出LISA项目。于是ESA缩减了项目设计,但LISA却错过了该局科学项目计划的两个早期发射槽。

随着美国的LIGO探测器于2015年首次探测到引力波,以及ESA的LISA探路者任务(旨在对LISA项目使用的技术进行验证)在2016年取得成功,LISA终于看到了曙光。

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